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Tierra de vientos > La tierra > Geografía | Número 01 (Jul.-Ago. 2010)
Por Edgardo Civallero

Los Andes

Los Andes
La cordillera de los Andes es un sistema montañoso que atraviesa América del Sur de extremo a extremo por su borde occidental. Es la mayor cadena del continente americano y una de las más importantes del mundo, con unos 7.000 kms. de largo, una altitud media de 4.000 mts. y una anchura que varía entre los 200 y los 700 kms. Su nombre deriva del quechua Anti, que significa “este”, pues las montañas eran el límite oriental del antiguo Imperio Inca o Tawantinsuyu.

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Cordillera de los Andes, en Wikipedia.


La sección meridional de los Andes inicia su andadura en la Isla Grande de Tierra del Fuego (cordillera Darwin). En sus valles se ubican joyas como el lago Fagnano o maravillosos bosques magallánicos de canelos y hayas australes. Superado el estrecho de Magallanes, la cadena montañosa sirve de límite natural entre Argentina y Chile en su trayecto hacia el norte. En esa frontera se localizan nueve de las diez cimas andinas más elevadas. Entre ellas se cuenta el Aconcagua (6.962 mts.), la cumbre más alta de las Américas. En la sección patagónica se ubica el bellísimo monte Fitz Roy o Chaltén, sagrado para el antiguo pueblo Tehuelche, y campos de glaciares (como el Perito Moreno) que desembocan en un sinfín de lagos, muchos de ellos englobados dentro de parques nacionales tanto en Argentina como en Chile. Allí viven un buen número de guanacos y es notoria la presencia del cóndor. La cadena se deshace, en la costa chilena, en una infinidad de fiordos que forman uno de los paisajes más alucinantes del cono sur.
Un poco más al norte, en la tierra del pueblo Mapuche, destacan los bosques de pehuenes o araucarias y los colihues, y comienza la transición hacia la árida pre-cordillera y el altiplano argentino-chileno, al norte de ambos países.

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Tierra del Fuego, en Wikipedia.
Lago Fagnano, en Wikipedia.
Aconcagua, en Wikipedia.
Monte Fitz Roy, en Wikipedia.


La sección central de la cordillera se inicia en el llamado Norte Grande chileno, donde lo hace también la tierra del pueblo Aymara. Allí los Andes combinan sus cimas nevadas con desiertos, inmensos salares y lagunas de ensueño (parques nacionales de Isluga y Lauca-Lago Chungará). Del lado argentino, se abrirán en dos ramas, encerrando entre ellas al altiplano o puna, una meseta o altipampa situada a 3.000 mts. de altitud, que desciende hacia el este en valles cálidos o yungas. En esa zona se alzan cumbres como las del nevado Ojos del Salado (6.891 mts.), cerro Llullaillaco (6.739 mts.) o Incahuasi (6.638 mts.). Antigua patria de los pueblos Diaguita y Atacameño, en la actualidad está habitada por los Aymara chilenos y la etnia Kolla argentina. El ambiente es semiárido, abundando los pajonales de icho, las yaretas, las tolas y los cardones. La fauna está compuesta principalmente por auquénidos (llama, alpaca, guanaco y vicuña), armadillos, chinchillas, cóndores, pumas, flamencos y vizcachas.

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Parque Nacional Volcán Isluga, en Wikipedia.
Diaguita, en Wikipedia.
Yareta, en Wikipedia.
Cóndor, en Wikipedia.


Al alcanzar Bolivia, la cadena montañosa está ya dividida en dos ramales (cordilleras Occidental y Oriental o Real) que se separan cada vez más, limitando un altiplano enorme, la llamada “meseta del Collao”. Esta meseta, la segunda más extensa a esa altura después del Tibet, está enmarcada por el desierto de Atacama (el más seco del mundo) y las selvas amazónicas, y se ve salpicada por volcanes activos como el Ampato, el Parinacota, el Uturuncu y el Licancabur. En esa sección se localizan lagos como el Titicaca (el lago navegable más alto del mundo, a 3.810 mts.) y el Poopó, y salares como los de Coipasa y Uyuni (el depósito de sal y litio más grande del mundo). Además, Bolivia cuenta con picos como el nevado Sajama (la cumbre más alta del país, con 6.542 mts.) y el Illimani, que domina la ciudad de La Paz con sus 6.462 mts.

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Meseta del Collao, en Wikipedia.
Desierto de Atacama, en Wikipedia.
Titicaca, en Wikipedia.
Lago Poopó, en Wikipedia.
Salar de Uyuni, en Wikipedia.
Illimani, en Wikipedia.


En esta amplia zona habitan distintos grupos de los pueblos Quechua y Aymara y las minorías Kallawaya y Chipaya. Aquí se ubican las principales ciudades bolivianas (Potosí, Oruro, Cochabamba y La Paz) rodeadas por medio ambientes únicos. En los yungas (como el de Chicaloma y Coroico, hogar de la minoría afro-boliviana) se concentran los cultivos que requieren climas cálidos (maíz, coca, frutas) y en el altiplano, los tubérculos (papa, oca, olluco) y cereales como lo quinua.
Desde los yungas bolivianos hacia el norte, toda la vertiente oriental de los Andes está ocupada por bosques húmedos subtropicales y tropicales, que albergan una elevada diversidad biológica. Entre las especies animales se encuentran colibríes, el tapir andino o danta, el oso de anteojos o ucumari, el gallito de roca, el choro de cola amarilla, los tucanes de montaña y las tángaras.
Superado el lago Titicaca, los ramales cordilleranos se unen nuevamente, desapareciendo el altiplano y emergiendo la sierra peruana, que separa la costa de la inmensa región amazónica del país. En los Andes centrales de Perú se levantan ciudades como Cusco y ruinas imponentes, como Machu Picchu, Saqsaywaman u Ollantaytambo. La cultura tradicional del pueblo Quechua tiene su cuna precisamente allí. Destacan otras ciudades, como Arequipa, al pie de una inmensa montaña cónica, y cerros como el nevado Ausangate, donde se asienta el glaciar de Quelcaya (uno de los dos únicos glaciares planos ubicados en la zona tropical del mundo) y en cuyas cercanías se desarrolla la intrigante ceremonia del Qoyllur Rit’i (ver).

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Cusco, en Wikipedia.
Machu Picchu, en Wikipedia.
Sacsayhuamán, en Wikipedia.
Ollantaytambo, en Wikipedia.
Arequipa, en Wikipedia.


En la mitad norte de Perú, la cordillera se bifurca en dos (la cordillera Blanca, la cadena tropical más alta del planeta, y la Negra) formando el llamado Callejón de Huaylas. En él se emplazan ciudades como Huaraz y Chimbote y magníficos paisajes, como el de la laguna de Conococha y el Cañón del Pato. En la cordillera Blanca se sitúa el Huascarán (6.768 mts.), el pico más alto del país.
Los Andes se angostan nuevamente y cruzan la frontera con Ecuador. La cordillera continúa separando la costa del océano Pacífico de la cuenca del Amazonas. Entre los puntos más elevados de los Andes ecuatorianos destacan el Cotopaxi (el volcán activo más alto del mundo, con 5.897 mts.) y el volcán Chimborazo, el pico más alto del país (6.313 mts.), cuya cima es el lugar más lejano del núcleo de la Tierra debido a la silueta elíptica del planeta. Además hay otros volcanes en actividad, como el Tungurahua (5.023 mts.) y el Pichincha (4.794 mts.), en cuyas faldas se extiende la capital, Quito. Al norte de dicha ciudad se abren valles como el de Otavalo, núcleo de la cultura tradicional Quechua ecuatoriana, y al sur se extienden ciudades tan importantes como Riobamba, Latacunga, Cuenca y Ambato.

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Huascarán, en Wikipedia.
Cotopaxi (volcán), en Wikipedia.
Chimborazo (volcán), en Wikipedia.
Otavalo, en Wikipedia.


Al norte de Ecuador, casi en la frontera con Colombia, se ubica el Nudo de Pasto o Nudo de los Pastos. En ese punto los Andes vuelven a bifurcarse, y entran en territorio colombiano convertidos en dos ramales (la cordillera Occidental y la Central) separados por el valle del río Cauca. De la cordillera Central se desprende una tercera cadena, la Oriental, y entre ellas se despliega el valle del río Magdalena. Tal cadena oriental abraza las cuencas hidrográficas del Orinoco y el Amazonas, las más importantes de Sudamérica. En esa región termina el dominio de los pueblos Quechua y se inicia un mosaico étnico que incluye a los Páez, los Guambiano, los Kamsá, los Tunebo y los Kofán, entre otros.
Los Andes colombianos encuadran ciudades como Bogotá, Cali y Medellín. Las alturas máximas se alcanzan en el volcán Cumbal (4.764 mts.), Nevado del Ruiz (5.321 mts.) y Nevado del Huila (5.750 mts.). Las tres cadenas colombianas se deshacen en multitud de serranías bajas, que se hunden en el Mar Caribe (generando islas como Aruba. Bonaire y Curaçao), en el Chocó y en los llanos de Venezuela.
Una descripción tan breve del recorrido orográfico, natural y humano de los Andes no hace honor a sus verdaderas maravillas. Sin embargo, es el primer paso para un acercamiento a sus paisajes insólitos y únicos, a sus caminos y senderos y a sus pueblos y ciudades. Un acercamiento que “Tierra de vientos” pretende profundizar en los próximos números.